Есть ли жизнь на Энцеладе?

enceladus

Замерзший спутник Сатурна Энцелад дразнит своими загадками. Летающий в настоящее время вокруг Сатурна межпланетный зонд НАСА «Кассини» сделал интригующее открытие, зафиксировав струи льда, выбрасываемые на поверхность подземным жидким океаном, предположительно существующим в этом таинственном мире. Не исключено, что мир этот может оказаться пригодным для внеземной жизни.
Источник

Ученые очень хотят отправить специальный космический корабль на Энцелад, чтобы тот занялся поисками признаков жизни. В этом месяце в Калифорнийском университете в Беркли собралась группа исследователей, включая океанографов, химиков-органиков и астробиологов, чтобы наметить стратегию поиска инопланетян на Энцеладе.

Хотя Энцелад имеет небольшие размеры и покрыт толстой коркой льда, похоже, что этот мир пригоден для жизни. Там есть источник энергии от трения, создаваемого его орбитальным обращением вокруг Сатурна, есть органические соединения, являющиеся структурными элементами жизни, а также океан жидкой воды под ледяным панцирем. Но даже располагая всеми этими новейшими данными и моделями, ученые пока очень далеки от обнаружения организмов на Энцеладе. Поэтому и нужен космический полет.

Если там будет найдена жизнь, это станет колоссальным открытием, доказывающим то, что мы не одиноки в космосе. Например, если в океане Энцелала существуют организмы, и если они там зародились, это станет подтверждением теории о том, что жизнь на Земле появилась в гидротермальных жерлах (горячие, богатые питательными веществами, находящиеся на океанском дне глубокие каналы), а не в водоемах на земной поверхности.

Энцелад также может рассказать нам нечто важное о происхождении Солнечной системы. «Мы не просто ищем жизнь, мы ищем понимание природы этой жизни, и насколько она сопоставима с жизнью на Земле», — говорит планетолог из исследовательского центра НАСА им. Эймса Крис Маккей (Chris McKay). Например, если мы обнаружим, что живые существа на Энцеладе совершенно не похожи на земные, если у них совершенно иной биохимический состав, то это будет означать, что две формы жизни возникли отдельно и независимо друг от друга. Следовательно, мы поймем, что инопланетяне могут существовать и в других местах. «Если жизнь в нашей Солнечной системе зародилась как минимум дважды, тогда мы будем знать, что вселенная полна жизни», — говорит Маккей. Либо же, если мы выясним, что организмы Энцелада и Земли устроены одинаково, значит, жизнь могла зародиться где-то в другом месте, а потом была занесена на обе планеты. Но если Энцелад безжизненный, это может стать подтверждением теории о том, что для зарождения жизни нужна среда на суше, а не океан.

На Энцеладе более 90 гейзеров, которые выбрасывают из подземного океана в воздух струи соленого водяного пара, органические соединения и частицы льда. Это даст массу прекрасных возможностей для отправленного к Энцеладу космического аппарата, которому не нужно будет совершать посадку для поисков жизни (что очень трудно и дорого). Он сможет просто пролететь через гейзерные струи и взять образцы. «Струя выходит прямо из океана, — объясняет Маккей. — Зачем же тогда садиться? Мы можем получить самый свежий материал, выходящий прямо из источника».

Предположим, космический зонд осуществил забор проб с Энцелада. Как после этого ученые будут проверять их на наличие жизни? Маккей и другие ученые считают, что самые важные молекулы это аминокислоты, являющиеся теми кирпичиками, из которых строятся белки. Другой важный характерный признак, это липиды, используемые клетками для строительства внешних стенок. Однако, исследователям придется сделать нечто большее, чем просто найти аминокислоты и белки на Энцеладе — ведь эти молекулы сами по себе существуют во многих средах, есть там жизнь или нет. Но астробиологии могут выделить конкретные структуры, а также концентрации аминокислот и липидов, которые они считают уникальными для жизни. «Мы ищем молекулы и структуры, рождаемые жизнью и четко отличающиеся от той произвольной мешанины, которая является результатом химических реакций», — подчеркивает Маккей.

В списке поиска есть и другие возможности. Например, это крупные органические соединения, а также фотографии реальных организмов, сделанные зондом, взявшим образцы в гейзерном фонтане. Это могут быть снимки плавающего или питающегося организма. Такая находка станет самым непосредственным доказательством наличия «чего-то живого».

В итоге ученые пришли к выводу, что понадобится некое сочетание доказательств, указывающих на то, что они действительно нашли жизнь. Это будут невероятно сложные поиски, особенно если учесть то, что организмы на Энцеладе по внешнему виду, строению и характеру жизнедеятельности могут радикально отличаться от земных.

Читать другие новости